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Understanding Non-Dilutive Financing Sources in France: "Quick-Win" Guide for Founders

Cyprien Hallé
December 18, 2020

Les phases de forte croissance de la plupart des “Scales-up” françaises sont très médiatisées. La presse relate de près les progrès de nos “success stories”: annonce d’une première levée de fonds qui va de pair avec un plan de recrutement ambitieux, développement commercial agressif, renforcement de la technologie, expansion géographique… Une nouvelle levée de fonds annoncée…. etc. Les sources de financement de ces phases d’accélération sont en général assez bien documentées.

Mais qu’en est-il de la phase de “bootstrapping”, la phase de construction du produit avant qu’un potentiel “product-market fit” soit atteint? Comment cette période est-elle financée ? Comment passe-t-on d’une idée folle, d’un PowerPoint et d’une équipe commando prête à tout, à une première levée de fonds auprès d’un VC?

Chez Samaipata, nous appelons cette phase “pré-seed”. A l’inverse, le stade “seed” fait référence dans notre taxonomie à des tours >500€k, qui peuvent aller jusqu’à 2–3M€, pour des start-ups qui sont typiquement post-MVP et/ou lancement commercial.

Caveat: chaque VC aura probablement une définition différente de ces stades d’investissement. Et il existe de multiples exceptions à ce schéma, comme des tours conséquents levés par des serial entrepreneurs pré-produit.

Cela dit, cette phase de “pré-seed” et son financement sont souvent méconnus des entrepreneurs car moins médiatisés. Mais de nombreuses solutions existent, qu’elles soient dilutives ou non-dilutives, souvent méconnues des entrepreneurs.

Constat des dernières années sur les phases de pré-seed et seed :

  • Les levées de fonds seed en Europe ont vu leur taille plus que doubler dans les 5 dernières années (c.600k€ en 2015 vs. c.1.3m€ en 2020, source: Crunchbase)
  • Les start-ups sont de plus en plus matures quand elles lèvent leur tour de seed: Un an en moyenne en 2015 à plus d’un an et demi aujourd’hui (source : Analyse V21); La part des startups i) levant un seed et ii) générant des revenus est passée de c.33% à c.70% entre 2015 et 2020 (source : Analyse V21)
  • Les solutions de financement en fonds propres (equity) pré-seed existent bien évidemment (ex: business angels, crowd equity, micro-VCs, incubateurs etc.) mais du fait des points précédents, un écart se creuse de facto entre les tours de pré-seed et des tours de seed
  • L’État français affiche depuis plusieurs années sa volonté de soutenir les start-ups (à travers Bpifrance et les régions) et un certain nombre de programmes privés ou semi-privés (e.g. Agoranov, Wilco, etc.) ont émergé dans les dernières années

Un financement non-dilutif peut prendre les formes suivantes:

  • Prêt d’honneur, dette, avance, etc., qui doit être remboursé avec un taux d’intérêt et une échéance
  • Subvention, don, indemnité, etc., qui sont directement perçus
  • Exonération fiscale ou crédit d’impôt, qui représentent une réduction d’impôts ou de taxes

Ces sources de financement ne se font pas en échange de fonds propres et maintiennent donc le même niveau de dilution des actionnaires.

Quelques avantages à faire appel à des solutions de financement non-dilutives :

  • La table de capitalisation de la startup est plus attractive pour un investisseur seed (fondateurs moins dilués)
  • Des processus d’obtention des capitaux moins lourds que de l’equity une fois la barrière administrative passée (peu de documentation à produire, pas de valorisation de la boite etc.)

Cela dit, c’est parfois compliqué de naviguer parmi toutes les options disponibles! Nous avons rassemblé l’ensemble des solutions de financement non-dilutives disponibles en France au stade de pré-seed.

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